Sunday, June 11, 2017

Single-Family Homes: Allow or Require?

It has occurred to me recently that there is a big difference between allowing detached "single-family" homes and requiring them.  New urbanists such as myself emphasize the value of denser living arrangements, because they save land, promote forms of travel besides driving and so forth.  Does that make single-family homes bad?  No, I don't think so.  Sometimes land is cheap and there isn't much need to develop it at higher densities to make it affordable to people.  Later, maybe decades later, the land may become more expensive and then dividing that expensive land over many units (e.g. through bungalow courts, townhomes or apartments) can be a good way to ensure that more people can afford to live in the area.

Zoning regulations that allow nothing but single-family homes are problematic.  These regulations, which are found in most American cities, are used to prevent property owners who want to build more densely from doing so.  This is a major reason why housing is so expensive in so many cities.  The California Legislative Analyst's Office has pointed to this housing shortage as the primary driver of the state's housing affordability crisis.

What we have is a system where neighbors have a lot of say over what property owners can do with their land, but property owners don't have much control over their own land.  This has led do some interesting alliances, as shown in this libertarian video on the progressive activists leading San Francisco's "yes in my back yard" (YIMBY) movement.

Building more housing in existing urban areas has a lot of benefits.  It's better for the environment than building low-density sprawl (by saving habitat and making people less reliant on driving).  It makes areas more accessible to the poor and people of color.  It means infrastructure is used more efficiently and places a lower cost burden on taxpayers.  I've made my peace with single-family homes.  They're not my personal preference (I prefer walkable urbanism, and the denser forms of housing that support it).  However, they are okay, as long as you don't ban everything else.  Live and let live.

Sistema de autobuses de Montebello mejora su sitio de internet

Una foto de pantalla del sitio de internet del sistema de autobuses de Montebello.  Haz clic para ampliar.

Yo no había visitado el sitio de internet del Sistema de autobuses de Montebello (SAM) por un rato y fue agradablemente sorprendido cuando regresé recientemente.  Han tenido horarios y mapas en formato PDF por lo menos por los años en que he usado el sistema, ¡pero ahora tienen un mapa interactivo basado en Google!  Muestra todas las paradas y rutas.  Cuando haces clic en una parada te dice cuando los proximos autobuses llegarán.  También muestra donde están todos los autobuses en el momento por la tecnología de sistema de posición global.  Si haces clic en el símbolo para un autobús te dice si está a tiempo o tardando (y por cuantos minutos).  Funciona razonablemente bien en mi computadora de escritorio y en mi teléfono celular (usando Google Chrome en ambos casos).  ¡Bien hecho!

El sitio de internet no es perfecto.  En mi navegador puedo ver el icono para apliar la mapa pero no el icono para retroceder.  Sin embargo, eso debe ser fácil resolver.

Nada de esto hace SAM un sistema de autobuses perfecto.  La cantidad de tiempo entre autobuses es decepcionante en muchas rutas y en muchos tiempos.  Nunca he sido aficionado de la línea corta en la Línea 10 con rumbo al este que termina en Pico Rivera en vez de Whittier.  De conjunto, el sistema sirve el área alrededor de Montebello y conecta a la Línea Dorada y el Centro de Los Ángeles pero eso no te ayuda mucho si vas con rumbo al norte o al sur más que unas millas.  Sin embargo, con un costo de $1.10, es más barato que las tarifas del Metro de Los Ángeles y usa gas natural para combustible que es menos sucio, ¿pues por qué no intentarlo a veces?  Con Trump sacando el país del acuerdo de París, necesitaremos todas la soluciones que podemos obtener.  Mejores sitios de internet hacen el proyecto de no usar un coche, ahorrar dinero y reducir tu impacto ambiental más fácil.

Saturday, June 3, 2017

Montebello Bus System Steps Up Its Web Game

A screen shot from the Montebello Bus Lines website.  Click the image to enlarge.

I hadn't been to the Montebello Bus Lines website in a while and I was pleasantly surprised when I went back recently.  They've had PDF bus schedules and a system map up at least for the few years since I've been familiar with them, but now they have an interactive Google-based map!  It plots all the bus routes and stops.  When you click on a bus stop, it tells you when the next few buses will arrive.  It also shows you where all of buses actually are based on real-time GPS tracking.  If you click on the icon for a bus it will tell you if the bus is on time or behind schedule (and by how many minutes).  It works reasonably well on my desktop and on my cell phone (using Google Chrome in both cases).  Well done!

The website isn't perfect.  In my browser I can see the icon to zoom the map in, but not the icon to zoom it out, which would be kind of useful.  Still, that should be an easy kink to work out.

None of this makes MBL a perfect bus system.  The amount of time between buses leaves a lot to be desired on many routes and at many times.  I've never been a fan of the short line on Line 10 eastbound that ends in Pico Rivera instead of going all the way to Whittier.  Overall, the system serves "Greater Montebello" and connects to the Gold Line and Downtown LA but doesn't help you much if you're travelling in a north-south direction more than a few miles.  Still, at $1.10, it's cheaper than LA Metro's fares, and it runs on clean-ish-burning natural gas, so why not give it a try once in a while?  With Trump pulling out of the Paris Accord, we'll need all the climate solutions we can get.  Better transit websites make it that much easier to ditch the car, save money, and shrink your environmental footprint.

¿Son los nuevourbanistas santurrones?

Mira el último párrafo de este ensayito en The Source, el blog en Inglés del Metro de Los Ángeles.  La sugerencia es que los nuevourbanistas son santurrones, que un diccionario define como "gazmoño, hipócritoa que aparenta ser devoto."  Pues la idea que los nuevourbanistas son santurrones es tanto un cargo de hipocresía y una implicación metafórica que el nuevourbanismo es como una religión que la gente acepta sin cualquier tipo de evidencia.

Definitivamente me considero nuevourbanista, significando, en breve, que pienso que sería asombroso si las ciudades tuvieran más densidad y mezclados usos de tierra para tener más oportunidades de alojamiento, más maneras de transporte que manejar y destruir menos tierra natural.  La Carta del Nuevo Urbanismo es un resumen bastante bueno de lo que es en nuevourbanismo.

Primero, permítenme decir esto: la crítica es buena.  Debemos examinar las cosas que creemos y tener la voluntad de cambiar nuestras ideas si vemos pruebas convincentes que estamos en error.  El nuevourbanismo es muy crítico de modelos convencionales de urbanización de baja densidad, que son amados por muchos.  Es razonable presumir que si criticas algo, vas a enojar a ciertas personas y obtener una reacción.  Pues sería extraño si un nuevourbanista nunca había escuchado ninguna crítica del nuevourbanismo.  Si hablas mal del statu quo, el statu quo hablará mal de ti.

Segundo, ¿soy hipócrita en mi promoción del nuevourbanismo?  Sí y no.  Vivo en una casa en hilera, en un vecindario en que se puede caminar que busqué por mi propia voluntad, pero manejo mi coche mucho más que antes.  Pero espera, en nuevourbanismo no es una llamada de prohibir todas las coches.  La Carta dice: "En la metrópolis contemporánea, el desarrollo debería acomodar adequadamente a los vehículos.  Esto debería realizario [sic] en maneras que respetan al peatón y a las formas de espacio público."  Me encantaría poder montar transporte público a trabajar o vivir sin coche como hize en la escuela postgrado, pero desafortunadamente, el transporte público que me lleva desde donde vivo a donde trabajo no es muy bueno, y con un bebé de cinco meses de edad, no tengo la cantidad de tiempo libre que tuve antes.  Eso dicho, yo sé que mi uso de coche contribuye al cambio climático y efectos negativos de salud para la gente que vive cerca de carreteras y no he terminado la búsqueda de maneras de manejar menos mientras manteniendo una calidad de vida alta.  También trabajo con gente que tiene perspectivas muy diferentes que yo sobre lo que hace una ciudad buena, pero todavía trabajamos juntos porque esa es la cosa profesional hacer, y en la planificación, como en la vida, no siempre puedes estar con gente con que estás de acuerdo completamente 100% del tiempo.

Tercero, para mí el nuevourbanismo no es una religión.  De hcecho soy agnóstico, pues es extraño cuando la gente me dice que soy demasiado religioso, particularmente si la persona es religiosa.  Solo pienso que el nuevourbanismo es un sistema de ideas buenas, que me inspiró llegar a ser un planificador de ciudades y que quiero que más gente tiene la oportunidad de conocer.  La Carta no es un texto sagrado, sino un punto de salida para unas conversaciones muy buenas en cuanto a como hacer las ciudades funcionar mejor para todos. 

Pues respetuosamente sugiero que no soy santurrón, sino pienso que mi sistema de urbanización funciona mejor que los modelos convencionales en promover las cosas que son importantes para mí.  Si pasamos más tiempo haciendo nuevourbanismo y menos tiempo tienendo vecindarios de casas separadas alrededor de estaciones de trenes, permitiendo la existencia de paradas malas de autobús y subiendo las tarifas de transporte público, quizás no veríamos tantos cuentos sobre la bajada en el uso de transporte público en Los Ángeles.

Monday, May 29, 2017

Are New Urbanists Sanctimonious?

Check out the last paragraph of this post on The Source, LA Metro's transit blog.  The suggestion is that new urbanists are sanctimonious, which one dictionary defines as "hypocritically pious or devout."  So the idea that new urbanists are sanctimonious is both a charge of hypocrisy and a kind of metaphorical implication that new urbanism is like a religion that people just passively accept without any kind of evidence.

I definitely count myself among the ranks of the new urbanists, meaning, in a nutshell, I think it would be amazing if cities were denser and mixed uses more so that we'd have more housing opportunities, be able to support means of transportation besides driving and destroy less natural habitat.  The Charter for the New Urbanism is a pretty good summary of what new urbanism is.

First off, let me say this: criticism is good.  We should be willing to examine the things that we believe and be willing to change our minds if compelling evidence is presented that we are wrong.  New urbanism itself is highly critical of conventional suburban development patterns, which are cherished by many.  It's only reasonable to assume that if you criticize something, you're going to piss certain people off and get a backlash.  So it would be strange for a new urbanist to have never encountered criticism of new urbanism.  I mean, it's only fair that if you talk smack about the status quo, the status quo's going to talk smack about you.

Secondly, am I being hypocritical in my advocacy for new urbanism?  Yes and no.  I live in a townhouse in a walkable neighborhood that I sought out by choice, but I do drive my car a lot more than I used to.  But wait, new urbanism isn't calling for banning all cars.  The Charter actually says "In the contemporary metropolis, development must adequately accommodate automobiles.  It should do so in ways that respect the pedestrian and the form of public space."  I'd love to take transit to work, or go car free like I was in grad school, but unfortunately the transit that takes me from where I live to where I work isn't very good, and with a five-month-old baby, I don't have as much free time as I used to.  That said, I know my driving contributes to global warming and negative health outcomes for people who need to live near freeways and I'm not done searching for ways to drive less while maintaining a high quality of life.  I also work with people who have very different views than I do about what makes a good city, but we still work together because that's the professional thing to do, and in planning, as in life, you never get to deal with people who agree with you 100% all the time.

Thirdly, for me new urbanism isn't a religion.  I'm actually agnostic, so it's weird for people to accuse me of being too religious, especially if they're religious.  I just think new urbanism is a good set of ideas, one that inspired me to get into city planning and that I want more people to be able to know about and act on.  The Charter isn't a sacred text, it's a starting point for a lot of great discussions for how to make cities work better for everyone.

So with all due respect, I don't think I'm sanctimonious, I just think my preferred system of development works better than conventional development patterns at promoting the things that I care about.  If we spent more time doing new urbanism and less time surrounding rail stations with single-family homes, allowing crappy bus stops to persist and raising transit fares, we might not be reading as many headlines about transit ridership declines in Los Angeles.

Marcha de cambio climático de Los Ángeles enfoca en justicia ambiental

La marcha de la gente de Los Ángeles en contra del cambio climático bloqueó por un rato ambos lados de Pacific Coast Highway en frente de la refinería Tesoro en Wilmington el Sábado 29 de Abril.
Tuve la oportunidad de participar en la marcha de la gente de Los Ángeles en contra del cambio climático el 29 de Abril.  Fue muy alentador ver a cientos de personas venir para mostrar su apoyo para la transición de nuestra economía de combustibles fósiles como carbón, petróleo y gas que causan el cambio climático a energías limpias y renovables como viento y solar.  Hubo unos hablantes famosos, incluso Jane Fonda, Robert Kennedy Jr. y el Presidente de Senado de California, Kevin de León.

Fue muy alentador ver que la marcha tuvo un enfoque fuerte en la justicia ambiental.  No todas las comunidades sienten los efectos de nuestra economía de combustibles fósiles igualmente.  La marcha estuvo en la comunidad principalmente latino y de bajos recursos económicos de Wilmington.  Wilmington sufre mucha contaminación de aire por ser tan cerca de los puertos, carreteras, ferrocariles de mercancías y negocios industriales grandes, incluso la refinería de petróleo de Tesoro que fue el blanco local de la protesta.  Tesoro intenta ampliar su refinería en Wilmington, pero los activistas de justica ambiental (como Alicia Rivera de Comunidades para un medioambiente mejor) que hablaron a la multitud no estabán dispuestos aceptar eso, notando que ya tienen muchas problemas de asma y cáncer en su comunidad.

Todos tenemos algo en juego en la lucha en contra del cambio climático, pero unas comunidades son más impactadas que otras.  A menudo esas comunidades son donde viven la gente pobre y de color.  Necesitamos reducir las emisiones de gases del efecto invernadero en general con un enfoque especial en las comunidades que viven con más de su parte de la contaminación hoy.  Eso abre la puerta a la posibilidad de un movimiento ambiental más diverso, poderoso y eficaz.

Sunday, April 30, 2017

Los Angeles Climate March Focuses on Environmental Justice

The Los Angeles People's Climate March briefly blocked both sides of Pacific Coast Highway at the Tesoro refinery in Wilmington on Saturday.
I had a chance to participate in the Los Angeles People's Climate March yesterday.  It was encouraging to see hundreds of people come out and show support for transitioning our economy away from the fossil fuels like coal, oil and gas that are causing harmful climate change.  There were some famous speakers, including Jane Fonda, Robert Kennedy Jr. and California Senate President Kevin de León.

What I found particularly encouraging was the fact that the march had a strong focus on environmental justice.  Not every community feels the effects of our fossil fuel economy equally.  The march was held in the largely low-income and Hispanic community of Wilmington.  Wilmington suffers a lot of air pollution from being close to the ports, freeways, freight railways and large industrial plants, including the Tesoro oil refinery which was the local target of the protest.  Tesoro is looking to expand its Wilmington refinery, but the environmental justice activists (such as Alicia Rivera of Communities for a Better Environment) who spoke to the crowd were having none of it, noting that they're dealing with enough asthma and cancer in their community already.

We all have a stake in fighting global warming, but some communities are more on the "front lines" than others.  More often than not, these frontline communities are the homes of the poor and people of color.  We need to reduce greenhouse gas emissions generally with a special focus on the communities that are dealing with more than their share of pollution today.  That opens up the possibility for a more diverse, powerful and effective environmental movement.