Saturday, December 8, 2012

Una oda a las casas en hilera

Una serie de tres casas en hilera.
Rockefeller Lane, Redondo Beach, CA
Mapas Google, vista de calle

Las casas en hilera son una obsesión extraña mía. Desde que vi por primera vez la ciudad de Philadelphia, me han interesado mucho estas casas estrechas de dos o tres pisos que usualmente comparten paredes con sus vecinos. En los Estados Unidos usualmente pensamos en el alojamiento en términos de casas separadas en contra de departamentos. Cada grupo está llena con associaciones culturales. Las casas separadas representan, para muchos, el sueño americano de suburbia, el individualismo vigoroso hecho carne. Departamentos, por el otro lado, supestamente son los cubículos deprimentes en que el pueblo plebeyo sin logros en la vida reune juntos en desesperación. Bromeo, por supuesto (vivo en un departamento, muy felizmente de hecho).

¿Pero que significan las casas en hilera en nuestra cultura? En mi zona son muy raras. En el Condado de Los Ángeles las unidades de alojamiento son solo 6.6% casas en hilera ("1-unidad conectada") segun la Encuesta de Comunidades Estadounidense 2011 de un año. De hecho, hasta muy recientemente, lo mejor que puedo recordar, ni siquiera yo había estado encima de una.

Felizmente, he podido lograr esa meta de mi vida. Busqué muy duramente en el internet para casas abiertas (¡gracias homefinder.com!) y después de unos esfuerzos que fracasaron, encontré el éxito, en Redondo Beach. Más que $550,000, el precio pedido fue mucho más que puedo pagar (y mucho más que el precio mediano del Condado, $411,000). Odio dar esperanza falsa a los corredores de fincas pero sentí mi misión demasiado importante parar.

Una vista del aire de tres casas en hilera, con un edificio parecido a la derecha y un parque a la izquierda.
Fuente y medidas: ArcGIS Exporer Online

Encontré una casa en medio de tres. Estas están en una parcela que mide más o menos 730 metros cuadrados (apróximadamente 7,800 pies cuadrados). Eso da una densidad de 41 unidades de alojamiento por hectárea (casi 17 unidades por acre) medida hasta las líneas de parcela. Esta parcela es más o menos tres veces más profundo (hasta el centro de la cuadra que ancho y las casas son vueltos "al lado". Es decir las puertas no enfrentan la vereda. Hay un camino de entrada a un lado desde que los coches y peatones entran.

Desde una perspectiva nuevaurbanista la densidad de las casas en hilera es buena. Son una terrena media entre casas separadas y departamentos. Tienen densidad suficiente de apoyar al transporte público y prevenir el consumo ineficiente de tierra, pero no son tan densas, ni altas de enojar demasiado al público (por lo menos lo esperaría). Desde la perspectiva de alguien que quiere un día ser dueño de su propio hogar en el condado de Los Ángeles, las casas en hilera son un rayo de esperanza. Aunque el ejemplo que pude ver es costoso, la cantidad pequeña de tierra que usan estas casas es una buena cosa en lugares en que la tierra es muy costosa.

Pues, ¿como fue la casa encima? Muy interesante. La mayoría de la acción estaba en el segundo piso, incluso la alcoba principal, cocina, la sala de estar y un balcón. La planta baja fue dominado por el garaje y una alcoba o dos. Considera que aunque esta casa tiene un garaje de dos coches la casa tiene espacio para la mitad de los coches que una casa separada parecida porque no hay sepacio estacionarse en el camino de entrada (reduciendo el énfasis en coches, otra meta nuevaurbanista). He visto planes de casas en hilera en que el garage está atrás de la casa entrada por un callejón, aun casos en que el plan es callejón - garaje - patio - casa (¡brillante!). Estos planes parecen ofrecer una planta baja menos desordenado que incluye más del espacio de vivir con recámaras arriba, pero yo no sabría con certidumbre porque nunca he estado encima de uno de esos (¡maldición!).

Doy gracias a la corredor de fincas y los dueños de esa casa en hilera. Los espero bien y mucha suerte y felicidad al próximo dueño. También espero más casas en hilera en el condado de Los Ángeles. La demanda para este tipo de alojamiento demasiado raro y muy interesante probablemente existe si las reglas de zona permitan que sea construida. ¿Que significan las casas en hilera en nuestra cultura? Espero que la respuesta es, o puede ser, alojamiento urbano de familias a la alcance del presupuesto.

Saturday, December 1, 2012

An Ode to Townhomes

A row of three townhomes.
Rockefeller Lane, Redondo Beach, CA
Google Maps Street View

Townhomes (a.k.a. "townhouses", "rowhomes", "rowhouses" & sometimes "condos") are a strange obsession of mine. Ever since I first saw the City of Philadelphia, I've been fascinated by these two- or three-story, narrow homes that usually share walls with their neighbors. In America we usually think of housing in terms of "single family" versus "apartments". Each of these camps is replete with cultural associations. Detached, single-family houses represent for many the middle-class suburban dream, American rugged individualism made flesh. Apartments on the other hand are presumably the depressing cubbyholes where the unwashed underachieving masses huddle together in despair. I kid, of course (I live in an apartment, quite happily in fact).

But what are townhomes supposed to mean in our culture? In my neck of the woods they are exceedingly rare. Los Angeles County's housing units are only 6.6% townhomes ("1-unit, attached") according to the 2011 1-year American Community Survey. In fact, until very recently, to the best of my recollection, I had never even been inside of one.

Happily, I checked that goal off my life's to-do list. I scoured the internet for listings of open houses (thanks homefinder.com!) and after a couple of efforts that failed to get me inside of a townhome, I found success, in Redondo Beach. At over $550,000 The house's asking price was well out of my price range (and well above the LA County median of about $411,000). I hate giving false hope to realtors but I felt my mission too important to turn back.

An aerial view of the three townhomes, with a similar building to the right and a park to the left.
Source and measurements: ArcGIS Exporer Online

I found a house in the middle of a row of three. These were set into a lot that measures about 730 square meters (about 7,800 square feet). This gives a density of about 41 housing units per hectare (about 17 units per acre) measured to the parcel lines. The lot is about three times as deep (into the block) as it is wide and the houses are turned "to the side". That is to say, their entrances don't face the sidewalk. There is a driveway to one side from which cars and people enter. 

From a New Urbanist perspective, the density of townhomes is appealing. They are a middle-ground between detached houses and apartments. Dense enough to support transit and to prevent the inefficient consumption of land, but not so dense, and not so tall as to arouse an excessive amount of ire in the public (at least, one would hope). From the perspective of someone who aspires to someday own his own home in LA County, townhomes are a ray of hope. Although the example I actually got a chance to see was pricey, the small amount of land that these houses sit on bodes well for their relative affordability in places where land is very expensive.

So what was that townhome actually like on the inside? Quite a sight actually. Most of the action was on the upper story, including the master bedroom, kitchen, living room and a balcony. The ground floor was dominated by the garage and a bedroom or two. By the way, consider that although this house has a two-car garage, it parks half as many cars as a typical detached house with the same garage because there is no room to park in the driveway (reducing the emphasis on cars, another New Urbanist goal). I've seen townhouse floor plans where the garage is in the rear of the house off an alley, even cases where  the plan goes alley - garage - small yard - house (brilliant!). These plans seem to allow for a less-cluttered first floor that includes more of the living space, with bedrooms above, but I wouldn't know for sure because I've never been inside one of those (damn!).

I give thanks to the realtor and the owners of that townhome. I wish them well and much luck and happiness to the new owner. I also hope for more townhomes in LA County. The demand for this too-rare and fascinating type of housing is probably there, if only the zoning will allow it to be built. What do townhomes mean in our culture? I hope the answer is, or could be, affordable, urban family housing.